Elefantes

La palabra Elefante en latín (como ‘ele’ y ‘phant’) significa ‘Arco enorme’. La mayoría de los elefantes viven en las praderas de África y en los bosques de Asia, aunque los elefantes pueden vivir en casi cualquier hábitat que tenga cantidades adecuadas de comida y agua.

Viven en grupos llamados “manadas”. que suele estar formada por diez hembras y sus crías.

Todas las hembras de la manada están directamente emparentadas con la matriarca, que suele ser la hembra de mayor edad y tamaño.

Hay dos especies de elefantes: el elefante africano y el elefante asiático.

El africano es el más grande de los dos y pesa hasta 6 toneladas. Independientemente del lugar en el que vivan los elefantes, sus comportamientos y estructuras sociales siguen siendo en gran medida los mismos.

El elefante africano y el elefante asiático son las dos únicas especies supervivientes de lo que en la prehistoria fue un grupo diverso y populoso de grandes mamíferos. Aunque los elefantes asiáticos y los africanos tienen mucho en común, difieren ligeramente en su aspecto y cada uno se enfrenta a diferentes amenazas para su supervivencia.

El elefante es el animal más grande que vive en tierra.Son mamíferos de sangre caliente y miembros de la especie “paquidermos”, que significa “animales de piel gruesa”.

Los elefantes forman la familia Elephantidae. Los elefantes machos pueden llegar a medir 4 metros. Es decir, más del doble de la altura de dos seres humanos y pueden pesar tanto como un autobús.

.Comportamiento

Los elefantes son criaturas increíbles;lloran, juegan, ríen y tienen una memoria increíble.Son sensibles a sus congéneres; incluso si un bebé se queja, toda la familia de elefantes retumba y se acerca para tocarlo y cuidarlo.

Los elefantes machos que superan la edad de madurez sólo están con la manada durante el apareamiento. Se sabe que las manadas recorren 16 Km o más para buscar comida y agua. Cuando los elefantes viajan, caminan en silencio en una sola fila.

Los elefantes jóvenes (crías) son guiados por los elefantes mayores con la cola. Las crías de elefante permanecen cerca de sus madres en todo momento.Toda la manada protegerá a las crías si hay alguna señal de peligro. Una manada camina a unos 6 kilómetros por hora y puede embestir a más de 40 kilómetros por hora.No pueden correr ni saltar. Sin embargo, pueden caminar muy rápido y trepar.

Los elefantes huelen, beben, comen y se lavan con sus largas trompas,tienen colmillos que son largos dientes de marfil. Sus colmillos les ayudan a conseguir comida y a transportar objetos pesados. No todos tienen colmillos,sólo los elefantes asiáticos macho tienen colmillos, mientras que los elefantes africanos macho y hembra tienen colmillos.

A los elefantes les encanta el agua y son muy buenos nadadores. Cuando tienen calor, se bañan en lagos o ríos, o se dan duchas con sus largas trompas, también puede refrescarse revolcándose en un lecho de barro a la sombra.Pueden nadar distancias considerables. En aguas profundas, mantienen la trompa por encima del agua como si fuera un periscopio.También utilizan su trompa para tocar la trompeta.

Por término medio, un elefante vive entre 50 y 70 años, aunque se ha registrado que el elefante más viejo que vive llegó a los 82 años. Se llamaba “Raja” y vivió en cautividad en Sri Lanka.

Los parientes más cercanos al elefante son los huracanes y las vacas marinas (dugongos y manatíes). Los elefantes también están emparentados con los caballos, los tapires y los rinocerontes.

.Dieta

Un elefante pasa unas 16 horas al día comiendo, bebiendo, bañándose, limpiando el polvo, revolcándose, jugando… y entre 3 y 5 horas descansando. Como un elefante sólo digiere un 40% de lo que come, necesita una enorme cantidad de vegetación (aproximadamente el 5% de su peso corporal al día) y entre 30 y 50 galones de agua. Un elefante joven debe aprender a extraer el agua de su trompa y luego verterla en su boca.

Se alimentan de una dieta vegetariana muy variada, que incluye hierba, hojas, ramas, cortezas, frutas y vainas de semillas.

Los alimentos preferidos son: Plátanos, bambú, bayas, mangos, cocos, maíz, arbustos de la selva, frutos de palma, caña de azúcar, manzanas de madera y arroz silvestre.

Comen hierba, ramas pequeñas y corteza de los árboles.Les gustan especialmente las hojas de las ramas superiores,consiguen las hojas empujando hacia abajo los árboles con sus grandes cabezas y cuerpos, y luego consiguen la corteza raspándola con sus afilados colmillos.

La sal es esencial y el elefante muestra una clara afición por ella. Los climas fríos pueden hacer que un elefante tenga dolores de estómago,algunos incluso pelan la fruta antes de comer.

El elefante blanco sagrado tailandés es muy particular a la hora de comer y no consumirá ningún alimento que haya caído al suelo y no comerá con el resto de la manada. El contenido fibroso de su comida y las grandes cantidades consumidas hacen que se produzcan grandes volúmenes de estiércol.

.Reproducción y cría del elefante

El cortejo entre un macho y una hembra de elefante es de corta duración. Se frotan el cuerpo el uno al otro e incluso se envuelven la trompa. Las hembras suelen huir de los machos y ellos tendrán que perseguirlas. Este juego del gato y el ratón puede durar mucho tiempo antes de que se produzca el apareamiento.

Los elefantes macho abanican sus orejas más cuando están listos para aparearse que en otras ocasiones. Esto les permite difundir su olor a una mayor distancia y atraer a las hembras que pueden convertirse en posibles parejas. Los machos más viejos, de entre 40 y 50 años, son los más propensos a aparearse con las hembras. Las hembras están listas para criar cuando tienen unos 14 años.

Hay mucha agresividad entre los machos por el derecho a aparearse. Sin embargo, los más jóvenes no suelen estar a la altura de la fuerza de los elefantes más viejos, por lo que no consiguen aparearse hasta que son mucho más mayores. Este es un hecho que tiende a dificultar el aumento del número de elefantes.

Sin embargo, los machos rara vez se hieren físicamente cuando luchan por el derecho a aparearse. La mayoría de las veces los machos más jóvenes se alejan de los mayores. Se especula que esto no es por miedo, sino por respeto y admiración a los mayores.

Los elefantes ostentan el récord de mayor duración desde la concepción hasta el nacimiento de la cría. Este periodo es de 22 meses. Pueden pesar hasta 108,93 kilos al nacer. Hay que admitir que estos jóvenes elefantes son extremadamente bonitos con sus largas orejas y sus largas colas.

Nacen ciegos.Están bien cuidados dentro de la manada de elefantes. Su propia madre y las demás hembras se encargan de proteger al bebé. Las crías suelen seguir a sus madres cuando la manada está en movimiento. Para asegurarse de que permanecen donde deben, su trompa se enrolla alrededor de la cola de la madre.

Otras hembras que no tienen bebés cuidarán de las crías como si fueran suyas. Esto se hace para que las madres puedan alimentarse como necesitan para producir suficiente leche para las crías. Pueden beber hasta 10 galones de esta leche cada día.

Se cree que las crías de los elefantes no tienen el mismo nivel de instinto de supervivencia que otros animales,por eso dependen tanto de sus madres y de las demás hembras de la manada. Sin embargo, aprenden más rápido y adquieren nuevas habilidades a través de la observación todo el tiempo. Se les elogia cuando lo hacen bien y se les puede regañar cuando no siguen las reglas.

.Conservación del elefante

Según la Ley de Especies Amenazadas, el elefante africano está incluido en la lista de especies amenazadas y el elefante asiático en la de especies en peligro. Por “en peligro” se entiende que una especie se considera en peligro de extinción en toda o una parte importante de su área de distribución, y por “amenazada” se entiende que una especie se considera en peligro de extinción.

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